Laissez-vous ensorceler par l’équivalent écossais de la Route 66

Wednesday 09 January 2019

Avec le paysage exceptionnel des highlands en arrière-plan, ses étapes gastronomiques et ses hôtels chic et cosy, la North Coast 500 est le circuit idéal pour tout amateur de road-trip. Donnez-vous au moins quatre ou cinq jours pour suivre la totalité de ce parcours éminemment « instagrammable », qui constitue une boucle de 800 kilomètres alternant entre routes express à quatre voies et pistes sinueuses de montagne tout au nord de la Grande-Bretagne.

 

Visit Scotland - The road to Kinlochewe

Photo © VisitScotland 

 

Surnommé « l’équivalent écossais de la Route 66 », ce circuit est le moyen parfait de s’évader au cœur des grands espaces écossais après s’être plongé dans l’ambiance urbaine d’Edimbourg ou de Glasgow, les deux villes se trouvant à environ trois heures en voiture (ou en train) d’Inverness. virages en épingle à cheveu

En effet, la NC500 débute et se termine à Inverness (où vous pouvez louer une voiture en cas de besoin), et la période idéale pour visiter la région se situe entre avril et octobre, lorsque vous aurez le plus de chances d’avoir beau temps et le plus de lumière du jour. Vous pouvez suivre le circuit dans le sens des aiguilles d’une montre, ou dans le sens inverse. Mais la plupart des voyageurs ont tendance à se diriger d’abord vers la côte nord-ouest de l’Ecosse – une région d’une beauté époustouflante, avec ses sommets déchiquetés, ses lacs (ou « lochs ») chargés d’histoires mythiques et ses plages de sable blanc qui ne dépareilleraient pas aux Caraïbes. 

 

 

Pour ajouter encore au spectacle, il existe des portions de route telles que Bealach na Ba (« le col du bétail »), piste sinueuse et escarpée d’une seule voie offrant des panoramas exceptionnels sur quelques-unes des 790 îles situées au large des côtes écossaises (notamment la mythique Ile de Skye). Mais ne vous laissez pas trop distraire par le spectacle non plus ! Au gré des virages en épingle de cheveu, vous risquez en effet de tomber sur quelques moutons égarés, des vaches des highlands au célèbre poil hirsute, ou encore un cycliste ou un camping-car.

 

 

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Mais la plupart du temps, vous aurez l’impression d’avoir la NC500 pour vous seuls. Toutefois, malgré l’éloignement et la faible densité de population, le circuit compte un grand nombre d’excellents lieux où faire étape, manger, boire un verre et passer la nuit. Ne manquez pas le Kishorn Seafood Bar, un restaurant de style chalet en bois près d’Applecross, célèbre dans tout le pays pour ses succulents plateaux de fruits de mer (huitres, moules, crevettes, coquilles saint jacques, crabe et autres queues de homard). Un tout aussi excellent repas à base de chevreuil, d’agneau ou encore de bœuf des highlands vous attend également au Torridon, ancien pavillon de chasse restauré en bord de lac, et au pied des Torridon Hills (où ont été tournées des scènes de Highlander, le film de 1986 avec Sean Connery). Avec ses 18 chambres élégantes et un bar à whisky et à gin disposant de sa cheminée à bois, le Torridon est aussi l’un des meilleurs endroits où passer la nuit le long de la NC500 – en plus des « bed and breakfast », des chambres d’hôte familiales ou encore des logements en château dont la route est également jalonnée. 

Parmi les endroits les plus « cool » où séjourner, il y a aussi l’Inn at John O'Groats, hôtel du 19e siècle rénové à la scandinave, et situé dans le hameau le plus au nord de la Grande-Bretagne. Vous aurez le choix entre appartements cossus et chalets indépendants, et pourrez vous dégourdir les jambes le long du pittoresque sentier côtier remontant jusqu’à Duncansby Head, dont les affleurements rocheux sont comme une version en plus verte des « douze apôtres » de la Great Ocean Road australienne. 

 

 

Si la partie orientale de la NC500 est plus plate, plus pastorale et moins difficile à traverser en voiture que la partie occidentale, elle recèle, elle aussi, une multitude de trésors, qu’il s’agisse de distilleries de whisky primées, de parcours de golf en bord de mer et autres villages de pêcheurs remontant à l’époque viking. Cette partie de la côte abrite aussi le château de Dunrobin : siège historique du clan de Sutherland, ce château d’inspiration française est un enchantement pour les visiteurs, avec ses flèches et tourelles tout droit sorties d’un conte de fée, ainsi que les époustouflantes démonstrations de fauconnerie qui y sont organisées.

 

A votre retour à Inverness, au terme de votre parcours sur la NC500, vous n’aurez probablement que deux choses en tête. La première : voilà un road trip que je ne suis pas près d’oublier ! La seconde : quand est-ce qu’on remet ça ?

 

Le saviez-vous ?

Il est possible de déguster d’excellents vins blancs en suivant la NC500 – notamment à l’hôtel Aultbea, établissement très à la mode en surplomb du Loch Ewe, où vous pourrez également faire du kayak et du canoë.

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