Ken je...Canterbury?

Punten langs de vakwerkhuizen van Canterbury, Engeland

Canterbury, de oude stad in het Engelse graafschap Kent, betovert al eeuwenlang bezoekers. Het is het toneel van Chaucer’s klassieke werk The Canterbury Tales, de laatste rustplaats van Thomas Beckett en een UNESCO World Heritage Site.  Er zijn weinig plaatsen die zo’n grote rol hebben gespeeld in de Britse geschiedenis en waar je de sporen van dat rijke verleden zo goed kunt zien. En dan is er ook nog eens dat dat andere befaamde erfgoed, het heerlijke eten en drinken van de stad. Laat ons je voorstellen aan Canterbury.

Kathedralen, koningen en Romeinse muren

Canterbury Cathedral, Kent. A UNESCO World Heritage Site.

Van de Romeinse periode via de tijd van de Saksen tot de middeleeuwen. Het indrukwekkende weefwerk van de Britse geschiedenis ontrolt zich voor je ogen in Canterbury.

Het zichtbare hoogtepunt en de hoofrolspeler in veel van die geschiedenis is Canterbury Cathedral, een van de oudste kerken van het land. Al in de zesde eeuw stond er op deze plaats een gebedshuis en het huidige bouwwerk is voor het grootste deel ook al bijna duizend jaar oud. De belangrijkste onderdelen zoals de hoge plafonds, de rijzige zuilen en grote altaren stammen uit de jaren 1070.

Een zwarte bladzijde in het verhaal van de kathedraal is de moord op Thomas Beckett. Deze voormalige aartsbisschop werd door tegenstanders om het leven gebracht in een hoek van de kerk die The Martyrdom wordt genoemd. Twee jaar na zijn dood in 1170 werd Beckett heilig verklaard door paus Alexander III, wat van de kathedraal een bedevaartsoort maakte. Nog altijd trekken er elk jaar vele pelgrims naar Canterbury, net als in de Canterbury Tales.

Mocht je ooit een bezoek brengen aan Canterbury Cathedral, probeer dan een rondleiding met gids te volgen. Deze enthousiaste history buffs brengen het verhaal van Beckett briljant tot leven en kennen nog tientallen andere verbluffende feiten over het gebouw.

Wil je nu vast een voorproefje krijgen van wat je allemaal kunt zien? Verlies jezelf dan in de virtual tour door de kathedraal. Kijk 360 graden rond in onder andere de Nave, de Quire en Trinity Chapel en geniet van een fantastisch uitzicht vanaf de top van de klokketoren.

Je duikt nog verder in de geschiedenis in de kleinere historische kerken van Canterbury, die ook allemaal hun eigen verhalen te vertellen hebben. Zo is St Martin’s Church de oudste kerk van Engeland die nog steeds wordt gebruikt. Of wandel door de eeuwen in St Mildred’s, een oeroude stenen kerk met historische links naar de Angelsaksische vroege middeleeuwen. Mag het ook wel een beetje macaber? In St Dunstan’s church ligt het hoofd begraven van Saint Thomas More, de geestelijke die het aandurfde tegen koning Henry VIII in te gaan en dat met zijn leven moest bekopen

Meer Angelsaksische sporen tref je aan bij romantische ruïne van St Augustine’s Abbey. Het was de begraafplaats van de koningen uit die tijd en een van de belangrijkste religieuze plekken van middeleeuws Engeland.

Kastelen, fossielen en de Pilgrims Way

Wie niet voldoende heeft aan een stadswandeling en de benen echt even serieus wil strekken, trekt naar de North Downs Way National Trail. Dit bewegwijzerde wandelpad loopt van Farnham tot de White Cliffs of Dover en passeert ook Canterbury. De totale afstand van het pad is meer dan 200 kilometer, maar je kunt natuurlijk ook prima een korter deel lopen.

Onderweg zie je overblijfselen uit het stenen tijdperk bij Coldrum Long Barrow, het eerste klooster van het land bij Waverley Abbey en indrukwekkende Normandische kastelen zoals de ruïne van Thurnham Castle. Daarnaast natuurlijk ook -je loopt hier uiteindelijk wel in Engeland- verre uitzichten over het glooiende platteland en schilderachtige dorpjes. Wie de hele route wil lopen, trekt daar bij voorkeur een dag of twaalf voor uit. Voor kortere wandelingen is Canterbury een uitstekende uitvalsbasis. Om het je makkelijk te maken, hebben de beheerders het pad verdeeld in diverse shorter adventures.

Rust, ruimte en een goed verhaal liggen voor je klaar langs de Pilgrims Way, een honderden jaren oud pad dat volgt in de voetsporen van de bedevaartsgangers die sinds de 12e eeuw trekken van Winchester naar de graftombe van St Thomas Becket.

Het strand van Botany Bay, Kent, Engeland

Niet ver van het weelderige groen van de North Downs Way (en op minder dan een uur rijden van het centrum van Canterbury) tref je een heel ander landschap: het strand van Botany Bay. Een perfecte plek om even uit te waaien met uitzicht op de beroemde witte krijtrotsen van Zuid-Engeland én om te zoeken naar fossielen die hier –met een beetje goed kijken- eenvoudig te vinden zijn. Ook leuk om naar te speuren zijn alle kleine zeedieren in de rock pools, de plasjes zeewater die achterblijven in de rotsen bij laag water.

Taart, zoete broodjes en bier

Canterbury - view from garden

De omgeving van Canterbury heeft als koosnaam The Garden of England, verdiend met de rijkdom aan boomgaarden, hopkwekerijen en het vele groen van het gebied. Niet verbazingwekkend dus dat er hier veel heerlijke hapjes en smakelijke bieren worden gemaakt.

Een geliefde afsluiter van een dag slenteren door de stad is een bezoek aan de Moat Tea Rooms om de energiereserves aan te vullen met een plak van de huisgemaakte Gypsy Tart. Een delicatesse waar mensen uit de weide omgeving graag een stuk voor omrijden.

Een hartig alternatief is de Kentish Huffkin. Volgens de overlevering ontstond deze snack toen een boze bakkersvrouw haar echtgenoot te grazen wilde nemen en haar duim stak in de ballen deeg die hij klaar had liggen. Het resultaat, broodjes met een deuk, werden al snel populair bij de kersenplukkers die koning Henry VIII in de buurt aan het werk had gezet. In de deuk konden zij eenvoudig hun versgeplukte kersen bewaren. Je kunt deze broodjes nog altijd kopen in Kent, bijvoorbeeld bij een ouderwetse, Engelse theezaak zoals Tiny Tim’s Tearoom.

In Kent groeit de beste hop van Engeland en daar weten regionale brouwers wel raad mee. Zoals Shepherd Neame, de oudste brouwerij van het land die al sinds 1698 zijn klassieke ales produceert op nog geen vijftien kilometer van Canterbury. De bekendste naam uit hun assortiment is Bishop’s Finger, vernoemd naar de vingervormige wegwijzers van de Pelgrim’s Way die de route aangeven naar het graf van Thomas Beckett. Je proeft dit amberkleurige bier na een rondleiding in de brouwerij of in een van de vele Shepherd Neame pubs in het zuidoosten van Engeland. Handig om te weten: veel van die pubs zijn, naast gezellige kroeg, ook uitstekende logeeradressen. Kijk op de site van Shepherd Neame voor meer informatie over hun historische herbergen.

Waar ligt Canterbury?

  • Canterbury ligt centraal in het graafschap Kent, op zo’n 100 kilometer ten zuidoosten van Londen
  • Vanaf treinstation St Pancras in Londen, de aankomstplek van de internationale Eurostar-trein, gaat er een directe aansluitende treinverbinding naar Canterbury
  • De dichtstbijzijnde havens zijn Dover en Folkestone (oversteek vanaf Calais) op ongeveer een half uur rijden van de stad
  • Het vliegveld met de beste verbinding naar Canterbury is Gatwick

Bekijk voor een gepland bezoek de websites van de genoemde attracties voor actuele informatie over openingstijden en eventuele beperkingen.

28 Jan 2021(last updated)