7 lieux pour observer les étoiles en Grande-Bretagne

L'éventail scintillant d'activités sur le thème des étoiles en Grande-Bretagne vous laissera sans voix. Le patrimoine de Grande-Bretagne dans le royaume de l'astronomie est sans égal, allant d’anciens sites d'observation du ciel et de la plus vieille société astronomique aux observatoires de pointe et à de tranquilles lieux d'observation des étoiles, dans des paysages préservés.

 

1. Touchez une météorite aussi vieille que la Terre, à Greenwich

L'Observatoire royal de Greenwich, à Londres, est l'ancêtre de tout ce qui touche à l'astronomie. Ce n'est pas pour rien s'il figure au patrimoine de l'astronomie et de l'archéoastronomie (en plus du patrimoine mondial de l'Unesco). Construit en 1675, c'était un observatoire en activité dans les années 1950, de renommée mondiale pour sa précision et son influence, et c'est la raison pour laquelle le jour universel commence officiellement au Temps moyen de Greenwich.

Aujourd'hui, vous pourrez y admirer des instruments du XVIIIe et XIXe siècles utilisés à l'Observatoire, toucher une météorite de 4,5 milliards d'années et chevaucher la marque qui représente l'origine des fuseaux horaires au fameux méridien de Greenwich.

L'Observatoire royal de Greenwich
L'Observatoire royal de Greenwich ® National Maritime Museum in Greenwich, London

2. Alignez-vous avec les étoiles sur le site de Stonehenge

En plus d'être l'un des monuments mégalithiques les plus complexes au monde, architecturalement parlant, Stonehenge est un emblème de l'astronomie d'autrefois. Comme l'Observatoire royal de Greenwich, il figure au patrimoine de l'astronomie et de l'archéoastronomie, puisque ses anciens menhirs sont précisément alignés avec l'axe du coucher de soleil du solstice d'hiver et du lever de soleil lors du solstice d'été.

D'où les réunions légendaires pour le solstice d'été, qui ont probablement lieu ici sous une forme ou une autre depuis des millénaires. A noter: Stonehenge est un lieu très populaire et très fréquenté, surtout en été. Le site mégalithique d'Avebury, à 45 minutes de route, est tout aussi passionnant, et lui aussi inscrit au Patrimoine mondial de l'UNESCO.

Lever de soleil sur le site de Stonehenge
Lever de soleil sur le site de Stonehenge

3. Étanchez votre soif de savoir à la Royal Astronomical Society

La plus vieille société astronomique du monde s'est formée en 1820, a obtenu la licence royale de Guillaume IV en 1831 et est toujours active au XXIe siècle. Elle a déménagé dans l'impressionnante Burlington House sur Piccadilly à Londres en 1874 pour ne plus jamais en repartir.

Burlington House est le lieu où se déroule la série de conférences gratuites et très populaires de la Royal Astronomical Society à l'heure du déjeuner et en soirée. Arrivez tôt pour pouvoir entrer et écouter certains des scientifiques les plus éminents du monde évoquer avec un certain lyrisme des sujets comme la chasse aux météorites en Antarctique et le futur de l'exploration lunaire.

 

4. Observez les étoiles depuis la réserve de ciel étoilé du pays de Galles

Le parc national des Brecon Beacons, au pays de Galles, est entièrement classé comme réserve de ciel étoilé, mais rendez-vous dans l'un de ses coins spéciaux pour observer les étoiles avec une touche d'originalité. Installez-vous dans les ruines du prieuré de Llanthony (Llanthony Priory en anglais) et observez les étoiles à l'ombre des ruines d'une abbaye du XIIIe siècle et des superbes Black Mountains. Vous trouverez toutes les infos pour y camper sur le site Cool Camping.

Lors d'une nuit calme, rendez-vous au lac d'Usk Reservoir pour admirer les étoiles se refléter dans l'eau. Si le camping n'est pas votre tasse de thé, séjournez au Stargazers Retreat, une écurie reconvertie avec son propre petit observatoire et un télescope avec filtre solaire.

Le Parc national des Brecon Beacons au pays de Galles
Le Parc national des Brecon Beacons au pays de Galles

5. Observez les étoiles avec le garde d'un parc étoilé écossais 

Le Galloway Forest Park, au sud de Glasgow en Écosse, est presque aussi sombre que la chambre noire d'un photographe. Vous pouvez y admirer plus de 7 000 étoiles et la voie lactée qui s'étendent dans le ciel.

Remerciez alors votre bonne étoile pour Nick Robertson, un guide et garde de ciel étoilé de 4x4 Treks Galloway. Il vous conduira aux meilleurs endroits du parc pour observer les étoiles et vous expliquera ce que vous voyez avec vos propres yeux ainsi qu'avec de puissantes jumelles. Le Selkirk Arms Hotel organise également des week-ends d'observation des étoiles avec des astronomes professionnels.

 

6. Rejoignez une constellation d'astronomes lors de la plus grande fête des étoiles d'Europe

Deux fois par an, des centaines d'astronomes se rendent au Kelling Heath Holiday Park dans le Norfolk pour une Star Party, un week-end dédié à l'observation des étoiles. Leur réunion pour l'équinoxe d'automne est considérée comme la plus grande d'Europe.

Ils sont très sérieux en ce qui concerne leurs cieux étoilés, il y a donc des règles strictes en ce qui concerne la lumière dans le camping : lampes-torches rouges uniquement et aucun écran numérique s'il vous plaît. Kelling Heath dispose de cabanes dans les bois et de maisons de vacances luxueuses, mais les observateurs dévoués réserveront un bout de terrain dans le Red Field – l'endroit le plus éloigné de toute pollution lumineuse. 

 

7. Explorez un centre d'astronomie en activité

L'Observatoire de Jodrell Bank à Manchester, l'un des lieux les plus importants du développement de la radioastronomie de la planète, célèbre son 70e anniversaire en 2016 avec un programme d'évènements sur toute l'année.

Jodrell Bank est un centre d'astronomie, de science et d'ingénierie en fonctionnement : vous pourrez donc y entendre le bruit du Big Bang et admirer l'immense bol blanc du télescope Lovell (l'un des radiotélescopes les plus puissants au monde) pendant que les recherches en astrophysique moderne se déroulent en arrière-plan. On y trouve également toutes sortes d'évènements, de discussions et d'ateliers, des séances de questions-réponses avec les experts résidants aux cours pour débutants en astrophotographie.