Une introduction à Canterbury

Entre ses églises anciennes et ses sites de pèlerinage historiques, Canterbury fascine les visiteurs depuis des siècles. Cadre de l'œuvre de Chaucer, "Les Contes de Canterbury", la ville est également connue comme le lieu où repose Thomas Becket. Avec son architecture surprenante, ses fortifications romaines et ses délicieuses traditions culinaires, on comprend pourquoi ce site situé au sud-est du comté du Kent, a été classé au patrimoine mondial de l'UNESCO. Canterbury est une ville incontournable si vous rêvez d'explorer le riche passé de la Grande-Bretagne. 

Cathédrales, rois et vestiges romains

La Cathédrale de Canterbury, Kent. Un site du patrimoine mondial de l'UNESCO.

Des Romains aux Saxons en passant par l'époque médiévale, l'histoire de la Grande-Bretagne se découvre à Canterbury. Toute visite de la ville inclut forcément la Cathédrale de Canterbury, l’une des plus anciennes du pays. Si le site remonte au 6ème siècle, une grande partie de son architecture a été construite dans les années 1070, notamment ses hauts plafonds de pierre, ses colonnes palatiales et ses superbes autels. Thomas Becket a été assassiné dans les murs historiques de la cathédrale, à un emplacement connu sous le nom de "Martyrdom". Ancien archevêque, Becket a été canonisé environ deux ans après sa mort en 1170 par le pape Alexandre III, ce qui attire toujours de nombreux pèlerins dans la cathédrale.

Pour vous mettre en appétit avant de pouvoir vous rendre sur place, il est possible de découvrir la cathédrale virtuellement avec cette visite virtuelle à 360 degrés qui propose une visite guidée du bâtiment, de sa nef, de son cœur et de la Chapelle de la Trinité, et offre une vue panoramique sur la ville depuis le haut du clocher.

Si vous avez envie de vous plonger plus profondément dans le passé de Canterbury, prévoyez d’explorer les petites églises de la région, toutes riches de leurs propres histoires, comme St Martin’s Church, la plus ancienne d’Angleterre encore en activité, ou St Mildred’s, une église en pierre de l’époque saxonne. Il est également possible de visiter St Dunstan’s church où est enterré la tête de Saint Thomas More, décapité pour avoir défié le roi Henri VIII ou encore, les ruines de St Augustine’s Abbey, lieu de sépulture des rois anglo-saxons et autrefois, l’un des principaux sites religieux de l’Angleterre médiévale.

La plupart de ces monuments historiques sont entourés par les remparts de la ville, remontants à l'époque romaine. Utilisés par les Anglo-saxons et les Normands en guise de protection, de nombreuses sections ont survécus et se parcourent facilement à pied.  

Châteaux, fossiles et pèlerinages

Si vous rêvez de vous dégourdir un peu plus les jambes, planifiez un voyage à la découverte des merveilles du North Downs Way National Trail. Patrimoine, légendes et paysages de cartes postales, ce sentier de randonnée est le moyen idéal de découvrir la beauté naturelle de Canterbury à pied. S'étendant sur plus de 240 kilomètres, l'itinéraire suit un sentier historique reliant Farnham aux falaises de Douvres, en passant par Canterbury. En chemin, il est possible de visiter le site néolithique de Coldrum Long Barrow, Waverley Abbey, premier monastère britannique, et les ruines de Thurnham Castle, tout en profitant de vues infinies sur la campagne vallonnée et ses villages pittoresques. Pour parcourir cet itinéraire dans sa totalité, il faut compter 12 jours, mais il peut être facilement divisé en étapes plus courtes au départ de Canterbury.

Envie de grands espaces et d'histoires à raconter ? Pourquoi ne pas flâner le long du Pilgrims Way, une voie ancienne empruntée par les pèlerins du 12ème siècle, pour relier Winchester au  sanctuaire de St Thomas Becket.

À proximité du North Downs Way et à moins d'une heure de route du centre de Canterbury se trouve Botany Bay. En plus d’une vue imprenable sur d'idylliques falaises blanches, vous pourrez y trouver des fossiles et explorer de fascinantes piscines naturelles à marée est basse.

Douceurs, pain et bière locale

La ville de Canterbury, dans le Kent, en Angleterre.

Connu sous le nom de "Jardin de l’Angleterre" en raison de son abondance de vergers, de fermes à houblon et d'espaces verts, le Kent regorge de bières locales et de spécialités culinaires régionales. Rien de tel qu'un salon de thé traditionnel comme Moat Tea Rooms à Canterbury pour une part de "Gypsy tart", friandises sucrées de la région et carburant bien mérité après une journée passée à explorer les sites historiques de la ville.

Sinon, pourquoi ne pas goûter au "Kentish Huffkin", une spécialité régionale ancienne ? La légende raconte que ces petits pains légers ont été créés par la femme d’un boulanger, qui, furieuse, a enfoncé son pouce dans chacune des boules de pâte de son mari pour se venger. Ils ont ensuite fait office de collation aux cueilleurs de fruits après que le roi Henry VIII ait demandé que des cerisiers soient plantés dans le Kent. Ces délicieux petits pains peuvent se déguster encore aujourd'hui dans les salons de thé de Canterbury, comme le Tiny Tim’s Tearoom par exemple .

Le Kent est aussi réputé depuis longtemps pour ses brasseries. Shepherd Neame se trouve à seulement une quinzaine de kilomètres de Canterbury. Créée en 1698, il s'agit de la plus ancienne brasserie de Grande-Bretagne, que vous pouvez découvrir lors de visites guidées qui se terminent toujours par une dégustation à l'accueil visiteurs. La Bishop's Finger est une bière incontournable, qui tire son nom du panneau de signalisation en forme de doigt placé le long du Pilgrim’s Way pour indiquer la direction du sanctuaire de Thomas Becket.

Comment s'y rendre ?

  • A une centaine de kilomètres de distance, Londres Gatwick est l'aéroport international le plus proche de Canterbury. L'aéroport de Londres City se trouve à 95 kilomètres.
  • Pour vous rendre à Canterbury depuis Londres, vous pouvez prendre un train direct depuis la gare de St Pancras International. La ligne dessert Canterbury en un peu moins d'une heure. Pour les visiteurs en provenance de Paris ou Bruxelles, l'Eurostar arrive à la gare d'Ashford International, à moins de 30 km de Canterbury.  
  • En voiture depuis Londres, le trajet prend environ deux heures en passant par Leeds Castle, un château de conte de fée à visiter en chemin.   

Les sites et attractions de Grande-Bretagne appliquent tous des mesures sanitaires différentes pour la sécurité de leurs visiteurs. Nous vous recommandons de consulter leurs sites internet avant de partir pour vous renseigner sur les contraintes qui s'appliquent.

03 Dec 2020(last updated)

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